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Il dominio americano del petrolio serve a poco di fronte alle politiche industriali cinesi

La rivoluzione del gas di scisto in America è avvenuta in modo del tutto improvviso, sorprendendo il mondo, e facendo degli Stati Uniti una superpotenza energetica. Un paese che fino a qualche anno fa era estremamente preoccupato per la sua dipendenza dai combustibili fossili del Medio Oriente, ora dichiara in modo spregiudicato la propria autosufficienza del gas naturale. Aveva quindi ragione l’Agenzia internazionale per l’energia (IEA) che nel lontano 17 novembre del 2012 aveva previsto che gli Stati Uniti sarebbero diventati il ​​più grande produttore mondiale di petrolio entro il 2020, superando l’Arabia Saudita e addirittura la Russia. Ed è accaduto proprio così visto che nell’ultimo decennio la produzione di petrolio americana così come quella di gas è più che raddoppiata.

Resterà sicuramente nella storia l’immagine del presidente Donald Trump che arringa i petrolieri di Midland, Texas, da un palco decorato con barili neri scintillanti:

“Gli Stati Uniti d’America sono ora la superpotenza energetica numero uno in tutto il mondo. Non faremo mai più affidamento su fornitori stranieri ostili”.

Foto – Un centro di shale Oil nel Midland

Dopo la seconda guerra mondiale, l’ineguagliabile capacità dell’America di consumare petrolio è stata superata da un invidiato primato nella capacità di produrlo. Lo shock petrolifero degli anni ’70 d’altra parte ha avuto un profondo effetto sia sull’economia che sulla geopolitica, guidando gran parte del successivo coinvolgimento dell’America in Medio Oriente. L’impennata dell’offerta interna negli anni 2010 ha stimolato l’economia e aperto nuove opportunità geopolitiche. Non è un caso che l’America abbia iniziato a largheggiare nell’imporre sanzioni a stati petroliferi come Iran, Venezuela e Russia con relativa impunità.

In una interessante analisi prodotta da Newsweek però si pone l’accento su come stia però cambiando la vita per una superpotenza energetica grazie e a tre cambiamenti globali collegati. In primo luogo, visto che i timori sulla scarsità di combustibili fossili hanno lasciato il posto a un riconoscimento della loro abbondanza. L’industria energetica ora sa che sarà la mancanza di domanda, non la mancanza di offerta, a far diminuire la produzione di petrolio, carbone e, in seguito, gas. Non è un caso che nel suo ultimo “World Energy Outlook“, pubblicato il 14 settembre, BP, una compagnia petrolifera che ha recentemente dichiarato di voler diventare carbon neutral, sostiene che la domanda di petrolio potrebbe già aver raggiunto il picco e potrebbe andare in forte calo.

Una situazione che sarebbe dovuta ad un secondo cambiamento epocale: iln riconoscimento da parte della maggior parte dei paesi che, per il bene del clima, la dipendenza dai combustibili fossili deve finire. Queste due rivoluzioni comportano infine un terzo naturale cambiamento: l’elettrificazione. I combustibili fossili forniscono calore che viene utilizzato principalmente per spostare le cose, siano esse veicoli o generatori elettrici. I pannelli solari e le turbine eoliche forniscono energia sotto forma di elettricità. Massimizzare i vantaggi in termini di emissioni zero significa che i processi e i dispositivi che ora si basano sulla combustione devono in futuro utilizzare correnti e batterie. Per BP insomma un mondo che va a tutto tondo per la decarbonizzazione la quota di energia utilizzata sotto forma di elettricità aumenterebbe da circa un quinto nel 2018 a poco più della metà nel 2050.

Il calo della domanda di combustibili fossili quindi sposterà l’equilibrio del potere lontano dai produttori e dai consumatori. E in un mondo che ha bisogno di generare molta più elettricità priva di fossili, la produzione di massa dei mezzi per farlo diventerà cruciale, così come il sostegno del governo e il know-how nella distribuzione. Essere un potente esportatore di petrolio e gas porterà quindi molto meno vantaggi per l’America rispetto a quanto sarebbe avvenuto in passato. Ecco quindi che ad avvantaggiarsene sarà la Cina, il più grande importatore mondiale di combustibili fossili nonché il suo principale competitor per l’energia rinnovabile su scala gigawatt. Pechino avrà il vento, per così dire, alle sue spalle e potrà crescere ancora economicamente.

Essere un importatore di combustibili fossili ed esportatore di tecnologia rinnovabile non è poi così male

Secondo Newsweek la pandemia covid-19 avrebbe fornito un’anteprima drammatica di un mondo in cui la domanda di petrolio diminuisce invece di aumentare. Quando il globo ha smesso di girare a marzo, la sua sete di petrolio è improvvisamente diminuita. I petrostati che dipendono dal petrolio costoso per le loro spese ora oggi devono affrontare deficit enormi. Gli investitori si sono innamorati delle compagnie petrolifere. Nonostante il sostegno gigantesco al settore messo in atto da Trump, il valore del settore del sale oil americano è diminuito di oltre il 50% da gennaio.

ExxonMobil, una compagnia petrolifera inclusa nel Dow Jones Industrial Average dal 1928, è stata eliminata. Con una capitalizzazione di mercato di 155 miliardi di dollari, vale molto meno di Nike. Ed ha subito tre perdite trimestrali consecutive.

Foto – Una raffineria di Exxon Mobil

Come riportato questa settimana dal New York Times proprio la Exxon Mobil ha annunciato lunedì che taglierà in modo significativo la spesa per l’esplorazione e la produzione nei prossimi quattro anni e cancellerà fino a 20 miliardi di dollari di investimenti in gas naturale. La società ha faticato ad adattarsi mentre i prezzi del petrolio e del gas sono calati questa primavera quando la pandemia di coronavirus ha preso piede. Sebbene i prezzi del petrolio abbiano registrato una leggera ripresa negli ultimi mesi, rimangono molto più bassi di quanto non fossero all’inizio dell’anno. E ha comunicato di aver rimosso i progetti per il gas dai suoi piani in Appalachia, Montagne Rocciose, Oklahoma, Texas, Louisiana, Arkansas, Canada e Argentina. Anche molte altre tra le più grandi compagnie petrolifere hanno recentemente svalutato le proprie attività, tra cui Royal Dutch Shell fino a $ 22 miliardi, BP di oltre $ 17 miliardi e Chevron di $ 10 miliardi. Whiting Petroleum, le cui azioni venivano scambiate per 150$ l’una, ha dichiarato bancarotta.

D’altra parte la mancanza di profitti del settore non è mai stato un segreto. All’inizio del 2015, il gestore di hedge fund David Einhorn ha annunciato in una conferenza sugli investimenti di aver esaminato i rendiconti finanziari di 16 produttori di scisto quotati in borsa e ha scoperto che dal 2006 al 2014 hanno speso 80 miliardi di dollari in più di quanto avevano raccolto dalla vendita di petrolio. Il motivo fondamentale è che la quantità di petrolio che esce da un pozzo fracked diminuisce drasticamente dopo il primo anno – più del 50% nel secondo anno. Per continuare a crescere, le aziende devono continuare ad arare miliardi nel terreno.

Di fronte a queste turbolenze, la domanda cinese di importazioni di petrolio, già la più grande al mondo, continua a crescere, fornendo una certa stabilità. Le raffinerie indipendenti del paese, le “teiere”, sono diventate abbastanza grandi da contribuire a fissare il prezzo minimo del petrolio. “Sono essenzialmente gli aspirapolvere del mercato del greggio“, afferma Magnus Nysveen di Rystad Energy, una società di consulenza. Michal Meidan, che conduce gli studi sull’energia in Cina presso l’Università di Oxford, sottolinea che le armi commerciali dei giganti petroliferi statali Sinopec e China National Petroleum Corporation sono ora due dei tre maggiori commercianti di carichi grezzi valutati sul contratto futures di Platts Dubai, questo significa che influenzano il prezzo del greggio destinato all’Asia. I prezzi bassi consentono anche alla Cina di costruire le sue riserve strategiche.

Si aggiungono poi le grandi scoperte al largo delle coste del Brasile e della Guyana e lo sviluppo della capacità di gas naturale liquefatto (GNL) dell’Australia; un mercato di acquirenti è un buon posto per essere il più grande acquirente, osserva Kevin Tu della Columbia e Beijing Normal Universities. Anche alcuni petrolieri rialzisti che pensano invece che il picco della domanda debba ancora essere raggiunto, riconoscono come la fornitura di petrolio sotterraneo supera la sete sopra di essa e che è probabile che la concorrenza per i clienti si surriscaldi.

In alcuni casi la concorrenza per la domanda cinese può essere semplice. Quando questa primavera ha intrapreso una guerra dei prezzi con la Russia, l’Arabia Saudita ha tagliato i prezzi sulle spedizioni dirette alla Cina. Le maggiori raffinerie del paese stanno meditando un piano per un consorzio di acquisti per rafforzare il loro potere negoziale con l’Organizzazione dei paesi esportatori di petrolio. La Cina probabilmente fletterà anche la sua forza finanziaria mentre i petrostati cedono sotto il debito. Ha concesso prestiti garantiti dal petrolio a paesi ricchi di greggio come l’Angola e il Brasile per più di un decennio.

La posizione della Cina come acquirente le consente anche di ridurre i tentativi americani di spremere gli esportatori di petrolio. Gli acquirenti cinesi hanno continuato a lungo ad importare greggio iraniano e venezuelano. La sua alleanza energetica con la Russia è particolarmente importante.

Come sottolinea l’esperto di energia Daniel Yergin in “The New Map” (vedi articolo), Vladimir Putin si è reso conto sin dall’inizio del significato delle relazioni energetiche con la Cina; ma il perno verso la Cina è diventato più urgente dopo la crisi finanziaria del 2007-2009. Nel 2009 la China Development Bank ha prestato a due società russe controllate dallo stato, Rosneft, un produttore di petrolio, e Transneft, un costruttore e operatore di oleodotti, $ 25 miliardi in cambio dello sviluppo di nuovi giacimenti e della costruzione di un oleodotto che avrebbe fornito alla Cina 300.000 barili di petrolio un giorno.

Nel 2014 le sanzioni occidentali sulla Crimea hanno ispirato Gazprom, un altro gigante energetico russo, a impegnarsi per un gasdotto a lungo negoziato, il Power of Siberia, inaugurato lo scorso dicembre. Legarsi alla Cina offre alla Russia un grande mercato indifferente alle richieste di sanzioni in un momento in cui la domanda europea vacilla. Ma come sottolinea Erica Downs della Columbia University: “Non appena viene costruito un gasdotto, l’equilibrio del potere si sposta dal fornitore all’acquirente“. Dopo la costruzione del primo oleodotto, la Cina si è rifiutata di pagare il prezzo concordato.

Tutto questo potere nel mercato, tuttavia, non può mascherare il lato negativo geopolitico di fare affidamento sulle importazioni. Essere un grande importatore può darti più potere che essere un piccolo importatore; ma ti lascia ancora vulnerabile. La Cina è perfettamente consapevole che gran parte del suo petrolio arriva attraverso gli stretti di Hormuz e Malacca, che potrebbero essere chiusi da conflitti di terze parti o, in extremis, dalla Marina americana. Negli ultimi mesi la preoccupazione della Cina per la sicurezza energetica è aumentata in quanto le relazioni con l’America sono diminuite, nota la signora Meidan – nonostante tutti i discorsi attuali sul disaccoppiamento, la Cina ha acquistato un sacco di lng dall’America, oltre a greggio per le sue scorte. I documenti del Partito comunista per il nuovo piano quinquennale della Cina sottolineano la necessità di un sistema energetico più flessibile e affidabile.

Ciò che manca alla Cina nelle forniture di petrolio e gas, lo compensa con la politica industriale, che da tempo utilizza per sostenere la produzione interna di carbone e l’energia nucleare, nonché quello che ora è di gran lunga il più grande settore delle energie rinnovabili al mondo. Le aziende cinesi hanno investito in miniere dalla Repubblica Democratica del Congo (RDC) al Cile e all’Australia, garantendo l’accesso ai minerali necessari per pannelli solari, veicoli elettrici e simili. Incapace di essere un petrostato, sta diventando quello che si potrebbe chiamare un elettrostato, investendo strategicamente lungo tutta la catena dal mio al contatore.

Questo non è di per sé niente come un trionfo per l’azione per il clima. La Cina ha più di 1.000 gigawatt (gw) di capacità di generazione a carbone. Questa base installata, con la quale genera il 49% dell’elettricità alimentata a carbone del mondo, lo rende il più grande emettitore di anidride carbonica del mondo. E il suo utilizzo del carbone è destinato ad espandersi negli anni a venire.

Gli Usa potrebbero quindi con il fracking aver vinto solo una battaglia economica ma non la guerra per la supremazia

I sostenitori del settore avevano sempre sostenuto che i vantaggi tecnologici, come la perforazione di pozzi sempre più grandi e il raggruppamento dei pozzi più strettamente insieme per ridurre il costo di spostamento delle attrezzature, alla fine avrebbero aumentato i profitti. Il fracking, dissero, era un tipo di produzione, in cui il processo e l’intelligenza umana potevano ridurre i costi e conquistare la geologia.

In realtà però non è stato così. La questione chiave è che quando i pozzi sono raggruppati strettamente insieme, con i cosiddetti pozzi bambini perforati intorno al genitore, i pozzi interferiscono l’uno con l’altro, producendo meno petrolio, non di più. I profitti promessi quindi non si sono concretizzati. Nella prima metà del 2019, quando il petrolio era intorno ai 55 dollari al barile, solo poche società di alto livello erano redditizie. “A questo punto, dovrebbe essere assolutamente chiaro che l’attuale modello di business dell’olio di scisto non funziona, anche per le migliori aziende del settore“, ha spiegato in una recente nota la società di investimento SailingStone Capital Partners al New York Times.

I politici che volevano promuovere l’indipendenza energetica non hanno tenuto conto di tutti questi risvolti, anche se gli investitori stavano iniziando a perdere la pazienza. Già nel 2018, alcuni investitori avevano iniziato a dire alle aziende che volevano vedere un flusso di cassa libero e che erano stanchi di modelli di compensazione che premiavano i dirigenti con ricchi giorni di paga per l’aumento della produzione, ma non riuscivano a tenere conto dei profitti. Di conseguenza, le azioni di fracking hanno fortemente sottoperformato il mercato.

La nuova bolla speculativa

Visti però i tassi di interesse estremamente bassi, gli investitori in cerca di rendimento erano ancora disposti a comprare debito. Negli ultimi 10 anni, l’intera industria energetica ha emesso oltre 400 miliardi di dollari di debito ad alto rendimento. “Hanno sostituito l’ecosistema energetico americano“, afferma un osservatore di lunga data del mercato energetico. Anche se i mercati delle azioni pubbliche e del debito sono diventati cauti, le trivellazioni sono continuate. Questo perché una grande fonte di finanziamento non si è esaurita: il private equity. E perchè no? I finanzieri di private equity in genere ricevono una commissione di gestione del 2% sui fondi che possono raccogliere, quindi sono incentivati ​​a prendere tutti i soldi che i fondi pensione, alla disperata ricerca di rendimenti per sostenere le loro promesse ai pensionati, sono stati disposti a dare loro.

Ad Haynesville e Utica Shales, due grandi produzioni di gas naturale, più della metà delle trivellazioni viene effettuata da società sostenute da private equity; nel bacino del Permiano, ricco di petrolio, si tratta di circa un quarto delle trivellazioni. Dal 2015 al 2019, le società di private equity hanno raccolto quasi 80 miliardi di dollari in fondi concentrati principalmente sulla produzione di scisto, secondo Barclays. Fino a quando i mercati dei capitali non hanno iniziato a insospettirsi, gli investitori di private equity potevano trasferire le società che avevano finanziato a società pubbliche più grandi, ottenendo un’uscita redditizia indipendentemente dal fatto che l’attività sottostante stesse facendo soldi o meno.

Anche questo sta finendo, poiché gli investitori in tali fondi sono diventati disillusi. Basta osservare l’andamento di Occidental Petroleum. Nel 2019, Oxy, come è noto, ha superato un’offerta concorrente della Chevron e ha pagato 38 miliardi di dollari per rilevare Anadarko Petroleum, una delle principali società di scisto. Da quel momento, le azioni di Oxy sono crollate di quasi l’80%. Il 10 marzo, la società ha annunciato che avrebbe tagliato i suoi dividendi per la prima volta dall’inizio degli anni ’90, quando l’invasione del Kuwait da parte di Saddam Hussein fece precipitare i prezzi del petrolio. Occidental è solo un pezzo del puzzle. Ad aprile, l’Energy Information Administration ha tagliato le sue previsioni per la produzione petrolifera statunitense, stimando che cadrà sia quest’anno che il prossimo, suggerendo che i giorni di enorme crescita della produzione dallo scisto sono finiti.

Il 10 marzo, Scott Sheffield, amministratore delegato di Pioneer Natural Resources, ha dichiarato a Bloomberg che la produzione di petrolio statunitense potrebbe diminuire di oltre due milioni di barili al giorno entro il prossimo anno se i prezzi rimarranno dove sono oggi.

“Questa è una brutta fine degli anni ’80”, afferma un attento osservatore del settore.

Un accordo e prezzi del petrolio più alti potrebbero aiutare l’industria. Ma non risolveranno il suo problema fondamentale con la redditività. L’indipendenza energetica era un sogno febbrile, alimentato da debiti a buon mercato e mercati dei capitali schiumosi. Tutto ciò che resta da calcolare è il danno ambientale e finanziario. Secondo lo studio legale Haynes e Boone, nei cinque anni che si sono conclusi ad aprile, ci sono stati 215 fallimenti per le compagnie petrolifere e del gas, con un debito di 130 miliardi di dollari. Moody’s, l’agenzia di rating, ha affermato che nel terzo trimestre del 2019, il 91% del debito societario statunitense inadempiente era dovuto a compagnie petrolifere e del gas. E i trivellatori nordamericani di petrolio e gas hanno un debito di quasi 100 miliardi di dollari che dovrebbe maturare nei prossimi quattro anni.

Non è ancora chiaro dove sia detenuta la maggior parte di questo debito ha ricorda NYT. Alcuni di questi sono stati impacchettati in cosiddetti prestiti garantiti, parti dei quali sono detenuti da fondi speculativi. Alcuni potrebbero essere sui bilanci bancari. Gli investitori nel capitale di queste società hanno già visto il valore delle loro partecipazioni decimato. Anche i fondi pensione che hanno investito denaro in società di private equity potrebbero subire presto un duro colpo. Tutto quello che sappiamo per certo è che i dirigenti delle società di fracking e i finanzieri di private equity hanno fatto fortuna reclamando il mito dell’indipendenza energetica – e non saranno loro a dover raccogliere i pezzi

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Nato a Torino il 9 ottobre 1977. Giornalista dal 1998. E' direttore responsabile della rivista online di geopolitica Strumentipolitici.it. Lavora presso il Consiglio regionale del Piemonte. Ha iniziato la sua attività professionale come collaboratore presso il settimanale locale il Canavese. E' stato direttore responsabile della rivista "Casa e Dintorni", responsabile degli Uffici Stampa della Federazione Medici Pediatri del Piemonte, dell'assessorato al Lavoro della Regione Piemonte, dell'assessorato all'Agricoltura della Regione Piemonte. Ha lavorato come corrispondente e opinionista per La Voce della Russia, Sputnik Italia e Inforos

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